Cotonetes nasais de mais de 30.000 porcos na China ao longo de 7 anos encontraram um aumento em um vírus da gripe aviária que trocou genes de várias cepas.

Cepa de gripe suína com potencial de pandemia humana cada vez mais encontrada em suínos na China

O que o mundo não precisa agora é de uma pandemia em cima de uma pandemia. Assim, uma nova descoberta de que os porcos na China estão cada vez mais frequentemente sendo infectados com uma cepa de gripe que tem o potencial de saltar para humanos tem pesquisadores de doenças infecciosas em todo o mundo tomando sérias notificações. Robert Webster, um investigador de influenza que se aposentou recentemente do Hospital de Pesquisa Infantil de St. Jude, diz que é um “jogo de adivinhação” sobre se essa cepa sofrerá mutação para transmitir facilmente entre humanos, o que ainda não fez. “Só não sabemos se uma pandemia vai ocorrer até que a maldita coisa ocorra”, diz Webster, observando que a China tem a maior população de suínos do mundo. “Será que este vai fazer isso? Deus sabe.”

Quando várias cepas de vírus da gripe infectam o mesmo porco, eles podem facilmente trocar genes, um processo conhecido como “reassortment”. O novo estudo, publicado hoje no Proceedings of the National Academy of Sciences, tem como foco um vírus influenza apelidado de G4. O vírus é uma mistura única de três linhagens: uma semelhante às cepas encontradas em aves europeias e asiáticas, a cepa H1N1 que causou a pandemia de 2009, e uma H1N1 norte-americana que tem genes de vírus da gripe aviária, humana e suína.

A variante G4 é especialmente preocupante porque seu núcleo é um vírus da gripe aviária — ao qual os seres humanos não têm imunidade — com pedaços de cepas de mamíferos misturados. “Pelos dados apresentados, parece que este é um vírus da gripe suína que está prestes a emergir em humanos”, diz Edward Holmes, biólogo evolucionário da Universidade de Sydney que estuda patógenos. “Claramente essa situação precisa ser monitorada muito de perto.”

Como parte de um projeto para identificar potenciais cepas de influenza pandêmica, uma equipe liderada por Liu Jinhua, da Universidade Agrícola da China (CAU), analisou cerca de 30.000 cotonetes nasais retirados de suínos em matadouros em 10 províncias chinesas, e outros 1000 cotonetes de porcos com sintomas respiratórios vistos no hospital de ensino veterinário de sua escola. Os cotonetes, coletados entre 2011 e 2018, produziram 179 vírus da gripe suína , a grande maioria dos quais eram G4 ou uma das cinco cepas G da linhagem aviária da Eurásia. “O vírus G4 tem mostrado um aumento acentuado desde 2016, e é o genótipo predominante em circulação em suínos detectados em pelo menos 10 províncias”, escrevem.

Sun Honglei, o primeiro autor do artigo, diz que a inclusão de genes do G4 da pandemia H1N1 de 2009 “pode promover a adaptação do vírus” que leva à transmissão humano-humana. Portanto, “É necessário fortalecer a vigilância” dos suínos na China para vírus da gripe, diz Sun, também no CAU.

Os vírus da gripe frequentemente pulam de porcos para humanos, mas a maioria não transmite entre humanos. Dois casos de infecções por G4 de humanos foram documentados e ambos foram infecções sem saída que não transmitiram para outras pessoas. “A probabilidade de que essa variante em particular cause uma pandemia é baixa”, diz Martha Nelson, bióloga evolutiva do Centro Internacional fogarty dos Institutos Nacionais de Saúde dos EUA, que estuda vírus da gripe suína nos Estados Unidos e sua disseminação para humanos. Mas Nelson observa que ninguém sabia sobre a cepa pandemia H1N1, que saltou de porcos para pessoas, até que os primeiros casos humanos vieram à tona em 2009. “A gripe pode nos surpreender”, diz Nelson. “E há o risco de negligenciarmos a gripe e outras ameaças neste momento” do COVID-19.

O novo estudo oferece apenas um pequeno vislumbre das cepas de influenza suína na China, que tem 500 milhões de porcos. Embora Nelson ache que a predominância do G4 em sua análise é um achado interessante, ela diz que é difícil saber se sua propagação é um problema crescente, dado o tamanho da amostra relativamente pequeno. “Você realmente não está recebendo uma boa imagem do que é dominante em porcos na China”, acrescenta ela, enfatizando a necessidade de mais amostragem nos porcos do país.

No artigo, Sun e colegas — incluindo George Gao, chefe do Centro Chinês de Controle e Prevenção de Doenças — descrevem estudos de pratos de laboratório que mostram como os G4s se tornaram adeptos a infectar e copiar-se em células epiteliais das vias aéreas humanas. Os vírus também foram prontamente infectados e transmitidos entre furões, um modelo animal popular usado para estudar a gripe humana. Os pesquisadores encontraram anticorpos para a cepa G4 em 4,4% das 230 pessoas estudadas em uma pesquisa domiciliar — e a taxa mais do que dobrou nos trabalhadores suínos.

Além de intensificar a vigilância, Sun diz que faz sentido desenvolver uma vacina contra o G4 tanto para suínos quanto para humanos. Webster diz que, no mínimo, o estoque de sementes para fazer uma vacina humana — variantes de uma cepa que cresce rapidamente nos ovos usados para fazer uma vacina contra a gripe — deve ser produzido agora. “Fazer as ações de sementes não é grande coisa, e devemos tê-la pronta”, diz Webster.

A China raramente usa vacinas contra gripe em suínos. Nelson diz que as fazendas dos EUA geralmente fazem, mas a vacina tem pouco efeito porque muitas vezes está desatualizada e não corresponde às cepas circulantes.

Idealmente, diz Nelson, produziríamos uma vacina humana do G4 e a teríamos no estoque, mas esse é um processo envolvido que requer financiamento substancial. “Precisamos estar atentos a outras ameaças de doenças infecciosas, mesmo que o COVID esteja acontecendo, porque os vírus não têm interesse em saber se já estamos tendo outra pandemia”, diz Nelson.

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